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Rhea Moon: il secondo satellite più grande di Saturno

Rhea Moon: il secondo satellite più grande di Saturno

Il pianeta Saturno è orbitato da almeno 62 lune, alcune delle quali esistono all'interno degli anelli e altre al di fuori del sistema degli anelli. La luna di Rhea è il secondo satellite saturniano più grande (solo Titano è più grande). È fatto principalmente di ghiaccio, con una piccola quantità di materiale roccioso all'interno. Tra tutte le lune del sistema solare, è la nona più grande, e se non stesse orbitando su un pianeta più grande, potrebbe essere considerato un pianeta nano.

Key Takeaways: Rhea Moon

  • La nandù potrebbe essersi formata quando lo fece Saturno, circa 4,5 miliardi di anni fa.
  • Rea è la seconda luna più grande di Saturno, con Titano come la più grande.
  • La composizione di Rhea è principalmente ghiaccio d'acqua con del materiale roccioso mescolato.
  • Ci sono molti crateri e fratture sulla superficie ghiacciata di Rhea, il che suggerisce un bombardamento nel recente passato.

La storia dell'esplorazione di nandù

Sebbene la maggior parte di ciò che gli scienziati sanno di Rea, proviene da recenti esplorazioni di veicoli spaziali, fu scoperto per la prima volta nel 1672 da Giovanni Domenico Cassini, che lo trovò mentre osservava Giove. Rea fu la seconda luna che trovò. Trovò anche Teti, Dione e Iapeto e nominò il gruppo di quattro lune Sidera Lodoicea in onore del re Luigi XIV di Francia. Il nome Rhea fu assegnato 176 anni dopo dall'astronomo inglese John Herschel (figlio dell'astronomo e musicista Sir William Herschel). Suggerì che le lune di Saturno e altri pianeti esterni fossero nominati da personaggi della mitologia. I nomi della luna di Saturno venivano dai Titani nella mitologia greca e romana. Pertanto, Rhea orbita attorno a Saturno insieme alle lune Mimas, Enceladus, Tethys e Dione.

La missione Cassini ha studiato Saturno, i suoi anelli e lune, compresa la Rea, per un decennio dal 1997 al 2017. NASA

Le migliori informazioni e immagini su Rhea provengono dal veicolo spaziale gemellare Voyager e dalle missioni Cassini. Voyager 1 passò oltre nel 1980, seguito dal suo gemello nel 1981. Fornirono le prime immagini "ravvicinate" di Rea. Prima di allora, Rhea era stato semplicemente un piccolo punto di luce nei telescopi terrestri. La missione Cassini ha seguito l'esplorazione di Rhea a partire dal 2005 e ha realizzato cinque voli ravvicinati nei prossimi anni.

La navicella spaziale Cassini eseguì cinque voli ravvicinati di Rhea e catturò questa immagine della superficie a una distanza di poco più di 3.700 chilometri sopra la superficie. NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

La superficie di Rhea Moon

La nandù è piccola rispetto alla Terra, larga solo circa 1500 chilometri. Orbita attorno a Saturno una volta ogni 4,5 giorni. Dati e immagini mostrano molti crateri e cicatrici ghiacciate che si estendono su tutta la sua superficie. Molti dei crateri sono piuttosto grandi (circa 40 km di diametro). Il più grande si chiama Tirawa e l'impatto che lo ha creato potrebbe aver causato la spruzzatura di ghiaccio sulla superficie. Questo cratere è anche coperto da crateri più giovani, a conferma della teoria che è molto antica.

Il cratere più grande di Rhea, chiamato Tirawa, è anch'esso pesantemente craterizzato. È lungo circa 40 km. NASA / Space Science Institute

Ci sono anche scarpate, scogliere frastagliate che si sono rivelate fratture di grandi dimensioni. Tutto ciò implica che gli impatti hanno davvero rovinato Rhea nel tempo. Ci sono anche alcune regioni scure sparse per la superficie. Questi sono composti da composti organici creati quando la luce ultravioletta bombarda il ghiaccio superficiale.

Composizione e forma di Rhea

Questa piccola luna è fatta principalmente di ghiaccio d'acqua, con roccia che comprende al massimo il 25 percento della sua massa. Una volta gli scienziati hanno pensato che potesse avere un nucleo roccioso, come fanno molti altri mondi del sistema solare esterno. Tuttavia, la missione Cassini ha prodotto dati che suggeriscono che Rhea potrebbe avere del materiale roccioso mescolato dappertutto, piuttosto che concentrarsi al centro. La forma di Rhea, che gli scienziati planetari chiamano "triassiale" (tre assi), fornisce anche importanti indizi sulla composizione interna di questa luna.

È possibile che Rhea possa avere un piccolo oceano sotto la sua superficie ghiacciata, ma come questo oceano sia mantenuto dal caldo è ancora una questione aperta. Una possibilità è una sorta di "tiro alla fune" tra Rea e la forte attrazione gravitazionale di Saturno. Tuttavia, Rhea orbita abbastanza lontano da Saturno, a una distanza di 527.000 chilometri, che il riscaldamento causato da questo cosiddetto "riscaldamento delle maree" non è sufficiente per riscaldare questo mondo.

Un'altra possibilità è un processo chiamato "riscaldamento radiogenico". Ciò accade quando i materiali radioattivi si decompongono e rilasciano calore. Se ce ne sono abbastanza all'interno di Rhea, ciò potrebbe fornire abbastanza calore per sciogliere parzialmente il ghiaccio e creare un oceano fangoso. Non ci sono ancora dati sufficienti per dimostrare nessuna delle due idee, ma la massa e la rotazione di Rhea sui suoi tre assi suggeriscono che questa luna è una palla di ghiaccio con dentro un po 'di roccia. Quella roccia potrebbe avere i materiali radiogenici necessari per riscaldare un oceano.

Sebbene Rhea sia una luna ghiacciata, sembra avere un'atmosfera molto sottile. Quella tenue coltre d'aria è fatta di ossigeno e anidride carbonica ed è stata scoperta nel 2010. L'atmosfera viene creata quando Rhea attraversa il campo magnetico di Saturno. Ci sono particelle energetiche intrappolate lungo le linee del campo magnetico, che esplodono in superficie. Tale azione provoca reazioni chimiche che rilasciano ossigeno.

La nascita di Rea

Si pensa che la nascita delle lune di Saturno, compresa la Rea, sia avvenuta quando materiali si sono riuniti in orbita attorno al bambino Saturno, miliardi di anni fa. Gli scienziati planetari suggeriscono diversi modelli per questa formazione. Uno include l'idea che i materiali fossero sparpagliati in un disco attorno al giovane Saturno e che si raggrupparono gradualmente per formare lune. Un'altra teoria suggerisce che Rhea potrebbe essersi formata quando due più grandi lune simili a Titano si sono scontrate. I detriti rimanenti alla fine si ammassarono per creare Rea e la sua sorella luna Iapeto.

Fonti

  • “Approfondimento | Rhea - Esplorazione del sistema solare: scienza della NASA. ”NASA, NASA, 5 dicembre 2017, solarsystem.nasa.gov/moons/saturn-moons/rhea/in-depth/.
  • NASA, NASA, voyager.jpl.nasa.gov/mission/.
  • “Panoramica | Cassini - Esplorazione del sistema solare: scienza della NASA. ”NASA, NASA, 22 dicembre 2018, solarsystem.nasa.gov/missions/cassini/overview/.
  • “Rhea.” NASA, NASA, www.nasa.gov/subject/3161/rhea.
  • "Saturn's Moon Rhea". Phys.org - Notizie e articoli su Scienza e tecnologia, Phys.org, phys.org/news/2015-10-saturn-moon-rhea.html.